El estilo del tiempo

Me sorprende que una abreviatura que se supone que debemos manejar con soltura se pueda escribir mal de tantas maneras y por tantos geólogos.

Estoy hablando de la abreviatura que usamos para referirnos a millón de años (y lo mismo valdría para las abreviaturas de mil millones de años y mil años, que son las otras dos unidades de tiempo más comunes en Geología).

Cuando tengo alguna duda de estilo a la hora de preparar un manuscrito en inglés, suelo consultar este libro: Suggestions to Authors of the Reports of the United States Geological Survey, editado por W.R. Hansen, que podéis encontrar en pdf en este enlace. En las páginas 105-107 de esta guia se establece que para referirse a un determinado momento del pasado se usan las abreviaturas ka, Ma y Ga, derivadas del latín kilo-annum, mega-annum y giga-annum, respectivamente. Por ejemplo, “el Ordovícico abarca desde los 485.4 Ma hasta los 443.4 Ma” o “los dinosaurios se extinguieron hace 65 Ma”.

Por otro lado, cuando nos referimos a la duración de un evento geológico, no debemos usar las mismas abreviaturas (ka, Ma y Ga) sino estas otras: m.y. y b.y. (o m.yr. y b.yr., ambas son correctas), en este caso, derivadas del inglés  million years y billion years. Recordad que billón en el mundo anglosajón denota 1000 millones, mientras que en la Europa continental significa un millón de millones. De esta manera, podríamos decir “el Período Ordovícico tuvo una duración de 42 m.y.”, o m.a. en castellano.

Con esta sencilla regla vivía yo tan contento, hasta que hice una búsqueda en Google para informarme sobre este tema y me encuentro que no es tan sencillo como yo pensaba y hay abierto un foro de discusión en esta página de la Geological Society of America en la que se debaten dos opciones: en la primera se argumenta que debemos usar una misma unidad en ambos casos, mientras que en la segunda se defiende la distinción entre edades puntuales y duraciones de eventos. Desde esa página también podéis acceder a la interesante discusión sobre este tema, aunque solo pueden opinar los miembros de la GSA.

Mientras se aclaran yo voy a seguir con el método de las dos unidades (Ma y m.y.).  Vosotros podéis seguir cualquiera de los dos métodos, pero, por favor, no escribáis ma, ni my, ni M.a., que queda fatal.

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2 pensamientos en “El estilo del tiempo”

  1. ¡Cuánta razón! No escribir correctamente las unidades es algo muy extendido, pero no sólo entre geólogos. Es algo generalizado. Recuerdo bien que en Física de primero, en la escuela, ya nos indicaron que las unidades no llevan puntos ya que no se trata de abreviaturas, sino de símbolos. Y que siempre se emplean minúsculas, salvo que la misma letra se emplee para un múltiplo y un submúltiplo (mili y Mega) o la unidad derive de un nombre propio (Watt). Siempre he prestado gran atención a esto, pero curiosamente no en el caso de la unidad de tiempo ‘millones de años’ y es que, por alguna razón, no la había considerado en mi mente como una magnitud física como el resto (reconozco que he incurrido en el error que mencionas). Quizá sea porque la unidad de tiempo en el SI es el segundo, aunque imagínate si la empleásemos para el tiempo geológico…

    Un saludo

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    1. Es curioso lo que comentas de que la unidad de tiempo en el SI es el segundo, porque en la discusión de la GSA los que están a favor de usar solo Ma, argumentan que es para seguir el SI. Pero claro, como dice la otra parte, entonces tendríamos que usar segundos y no Ma.
      En cualquier caso, los geólogos nos caracterizamos por no hacer ni caso de las convenciones internacionales: nadie dice titanita ni cianita (los nombres oficiales de esfena y distena) y los metamórficos usamos más kilobares que gigapascales.
      Por otro lado, m.y. (o m.yr.) va con puntos porque es la abreviatura de million years y no un símbolo, como dices.
      Sea lo que sea, también hay que ser consistentes y usar la misma convención dentro de un manuscrito (esto es importante tenerlo en cuenta en publicaciones en las que participan varios autores).

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